De curând încheiatele optimi de finală ale EURO 2020 au oferit publicului spectator meciuri de înaltă ținută sportivă, în care spectacolul de pe gazon a încântat marele public, fotbaliștii onorând denumirea sportului cu balonul rotund ca fiind „Sportul Rege”. Așadar, „Regele Fotbal” s-a ridicat peste tot felul de crize ce au apărut peste mapamond, le-a învins pe toate și, chiar dacă sărbătoarea aniversară a lui EURO este una ce se dispută cu întârziere de un an, ea este una plină de spectacol sportiv, fără menajamente, încântând iubitorii acestui minunat sport și, arătând că, acum, când încă pandemia nu a fost învinsă definitiv, suveranul Europei este FOTBALUL.
Cele opt meciuri jucate în optimile de finală ale lui EURO 2020 au oferit un total de 29 goluri, surprize, prelungiri, 11 metri și multe aplauze din tribune.

Runda decisivă a început cu meciul Țara Galilor - Danemarca, disputat la Amsterdam, pe gazonul stadionului Stadion „Johan Cruijff Arena”. Așadar, se întreceau semifinalista trecutei ediții a EURO, Țara Galilor și fosta campioană europeană din 1992, Danemarca, două echipe care nu au strălucit prin evoluțiile lor din grupe, ambele încheind faza grupelor pe locurile 2.
Fotbaliștii galezi au început mai bine jocul, încă din minutul 10, Gareth Bale irosind o bună ocazie de a deschide scorul, însă mingea șutată de el de la o distanță medie de poarta danezilor a trecut pe lângă bară. Au fost momente bune de joc, în prima parte a reprizei întâi, în care cele două combatante au susținut un registru tehnico-tactic în care mingile evitau linia de mijloc, toate baloanele fiind aruncate direct pe atacanți.
Treptat-treptat, Danemarca a pus stăpânire pe joc, s-a apropiat mai insistent de poarta galeză și, în minutul 27, prin Kasper Dolberg, deschide scorul, atacantul „nordicilor” reușind o execuție superbă, minge cu efect de la aproximativ 18 metri de poarta galeză, trimisă în stânga portarului britanic care nu a mai putut evita golul.
Până la finalul primei reprize, Danemarca a mai avut posibilități să înscrie, însă la pauză a avut avantaj doar de un gol, 1-0.
La câteva minute de la reluarea jocului, minutul 48, același Kasper Dolberg mărește avantajul echipei daneze, 2-0.
De-a lungul reprizei a doua, galezii au încercat timid să pună probleme la poarta apărată de Kasper Schmeichel, dar mingile aruncate la întâmplare în careul danezilor nu aveau să aducă vreo schimbare pe tabela de scor. În minutul 87, danezii aveau să-și mărească avantajul, 3-0, prin golul marcat de Joakim Mæhle, iar în minutul 90+3, prin Martin Braithwaite, au stabilit rezultatul final al acestui prim meci din „optimi”, Țara Galilor - Danemarca 0-4. Echipa galeză a încheiat ultimul ei meci la acest turneu final, în inferioritate numerică, Harry Wilson fiind eliminat de pe terenul de joc, în minutul 90, primind cartonașul roșu după o intrarea nesportivă asupra unui adversar.

A urmat meciul al doilea, Italia - Austria, un meci pe care „Squadra Azzurra” l-a început favorită, fiind cotată ca o câștigătoare detașată, la scor, în această „optime”, dar, deși prognosticurile mizau pe Italia, Austria, echipa care ajungea pentru prima dată în istoria participării sale la EURO în această fază, nu a fost ușor de doborât.
Cea mai lăudată echipă după faza grupelor, care a încântat prin evoluțiile sale ofensive spectaculoase, Italia, nu reușea să înscrie în poarta Austriei timp de 90 de minute, așa că, pentru a se califica, a avut nevoie de prelungiri.
Fotbaliștii italieni au început bine jocul de pe gazonul stadionului „Wembley” din Londra, însă atacurile lor nu au avut aceeași eficiență precum în faza grupelor, în primele 45 de minute, „azzurri” irosind cea mai mare ocazie de gol prin Ciro Immobile, care a trimis mingea, de la distanță, la încheietura barelor. Echipa austriacă nu a avut nicio ocazie de consemnat în prima repriză, dar apărarea așezată de antrenorul Franco Foda a făcut față cu brio atacului echipei antrenate de Roberto Mancini.
Abia în repriza a doua echipă austriacă a început să pună probleme în ofensivă, în minutul 52, din lovitură liberă, David Alaba a trimis balonul la câțiva centimetri peste bara transversală a porții italiene, iar în minutul 63, Marko Arnautović a preluat o pasă precisă în careu şi a trimis un şut pe jos direct spre poarta echipei adverse, însă portarul echipei A.C. Milan, Gianluigi Donnarumma a respins mingea.
În minutul 65, echipa austriacă a trimis mingea în poarta italienilor, prin Marko Arnautović, însă, după vizionarea VAR, arbitrul nu a acordat avantaj Austriei, reușita fiind din off-side. Partea finală a jocului a fost dominat în ofensivă de „naționala” Austriei, dar la finalul celor 90 de minute scorul a rămas „alb”, 0-0, iar pentru a se decide echipa calificată s-a trecut la prelungiri.
În minutul 5 al prelungirilor, Federico Chiesa a marcat pentru Italia, iar în ultimul minut al primei reprize de prelungiri, Matteo Pessina a ridicat avantajul Italiei, 2-0.
În repriza a doua a prelungirilor, austriecii au încercat să revină, au stat mai mult în ofensivă, dar nu au reușit să înscrie mai mult de un gol. În minutul 114, Saša Kalajdžić a înscris un gol dintr-o poziție imposibilă, reușind să strecoare balonul în plasa porții lui Gianluigi Donnarumma, cu o lovitură cu capul, după un corner executat în careul echipei italiene de Michael Gregoritsch. Jocul se încheie cu calificarea Italiei, scorul final fiind favorabil „azzurri”-lor, 2-1.
Italia a obținut o calificare cu emoții și, în același timp, își prelungește propriul record de meciuri consecutive fără înfrângere la 31, iar pe plan mondial urcă recordul de minute jucate fără să primească gol la 1168. O performanță incredibilă din partea „Squadrei Azzura”, care va juca în „sferturi” pentru a patra oară consecutiv, însă doar o singură dată a reușit să depășească această fază, în 2012, când a jucat finala.


Prima mare surpriză a turneului final avea să se petreacă pe gazonul stadionului „Puskás Aréna” din Budapesta, la finalul meciului dintre Republica Cehă și Țările de Jos (Olanda).
În urmă cu mulți ani, pe când echipa slavă era cunoscută sub numele de Cehoslovacia, fiind una și aceeași „națională”, și nu Cehia și Slovacia precum în zilele noastre, două echipe distincte, pentru două țări distincte, la EUROF ’76, Cehoslovacia avea să elimine, chiar în semifinale, Olanda.
În prima ediție după separarea Cehoslovaciei, Republica Cehă juca finala lui EURO ’96 și devenea vicecampioană a Europei.
După meciurile din grupe, Olanda încheind pe primul loc în Grupa C, pornea favorită în jocul cu cehii, echipa Cehiei încheind Grupa D pe locul 4.
În prima repriză a disputei lor de la EURO 2020, Olanda și Cehia au susținut un joc de tatonare, punctul culminant consumându-se la câteva minute după pauză, minutul 52, când Donyell Malen a scăpat singur cu portarul ceh, dar Tomáš Vaclík nu s-a lăsat păcălit de încercarea atacantului olandez de a-l dribla și a rezolvat cu bine pentru echipa sa situația olandezilor de a deschide scorul. Astfel, în loc să fie 1-0 pentru olandezi, la puțin timp de la această fază, de Ligt primește cartonașul galben pentru un henț intenționat în postură de ultim apărător, dar după revederea fazei arbitrul schimbă culoarea cartonașului, îi arată „roșu” și-l trimite la vestiare. Olanda rămânea în inferioritate numerică.
În minutul 68, Tomáš Holeš deschidea scorul, Republica Cehă fiind în avantaj și pe tabela de marcaj, 1-0. În minutul 80, Patrik Schick consfințea rezultatul final al acestui joc, 2-0, eliminând Olanda de la aceste „europene” și urcând Cehia în faza următoare a întrecerii continentale.

Belgia și Portugalia s-au întâlnit într-un meci direct la EURO 2020 pe gazonul stadionului „La Cartuja” din Sevilla, dar evoluția lor a fost una destul de tacticizată, jocul fiind unul static, lipsit de prea mult spectacol sportiv. Prin evoluția lor din prima parte a jocului, cele două combatante au încercat să-și ia pulsul reciproc, să se cunoască mai bine, dar, chiar înainte de finalul primei reprize, în minutul 42, spectacolul care a fost lipsă până atunci, a ieșit puțin la iveală, golul marcat de Thorgan Hazard salvând evoluția de până atunci a celor două echipe.
Belgienii au intrat în avantaj la cabine, iar în partea a doua a jocului au cedat complet posesia, așteptând ca adversarul să preia inițiativa ofensivă pentru a-l surprinde pe contraatac. Tactica adoptată putea să coste echipa flamandă, pentru că, deși au arătat o defensivă supraaglomerată, în finalul meciului portughezii au reușit să-și creeze câteva ocazii uriașe printre care și o bară a lui Raphaël Guerreiro, propriile șanse de a dubla avantajul și a închide meciul pe contraatac au fost pe rând irosite de „naționala” belgiană. Scorul a rămas neschimbat până la final, 1-0, iar campioana europeană era eliminată, ratând ocazia să-și apere trofeul câștigat în urmă cu cinci ani. Belgia continuă cursa și se îndreaptă cu încredere către finala turneului.

Au urmat două dintre cele mai pline de spectacol, cele mai palpitante meciuri de la acest turneu final. Mai întâi, a fost jocului dintre Croația și Spania, disputat pe gazonul stadionului „Parken” din Copenhaga.
Spania a început bine acest meci, dar ofensiva sa nu a fost destul de puternică pentru a învinge apărarea croată, Croația deschizând scorul în minutul 20, în urma unui autogol marcat după ce portarul spaniol Unai Simón nu a reușit să oprească cu piciorul un balon pasat de coechipierul său Pedro González López „Pedri”.
După această gafă a Spaniei, fotbaliștii spanioli au continuat jocul ofensiv, iar în minutul 38 au restabilit egalitatea scorului, 1-1, prin golul marcat de Pablo Sarabia.
În repriza a doua, în minutul 57, Spania preia conducerea scorului, prin golul marcat de César Azpilicueta, iar în minutul 77, Ferran Torres mărea avantajul Spaniei, 3-1 și totul părea că s-a încheiat, dar, nu a fost așa.
Croația, o echipă cu mare putere de regenerare, vicecampioană mondială, a reușit să revină, a redus diferența scorului, 3-2, prin golul marcat în minutul 85 de atacantul Mislav Oršić, iar în minutul 90+2, prin Mario Pašalić, a restabilit egalitatea, 3-3, și a trimis partida în prelungiri.
În prima repriză a prelungirilor, în minutele 10 și 103, Álvaro Morata și Mikel Oyarzabal, consfințeau succesul Spaniei în fața Croației și aduceau echipa iberică în sferturile de finală ale turneului.

Franța și Elveția s-au confruntat la București, pe gazonul stadionului „National Arena” și au oferit un joc spectaculos, plin de suspans, cu răsturnări neprevăzute de scor și cu lovituri de la 11 metri.
Sigur, Franța, campioana mondială, deși nu a arătat prea mult fotbal în Grupa F, era favorita în jocul cu Elveția, dar echipa din „Țara Cantoanelor”, deși a încheiat Grupa A pe locul 3, a fost cea care și-a dorit mai mult calificarea și a știut să o obțină într-un fel de mare echipă.
În minutul 15, prin Haris Seferović, Elveția deschidea scorul, 1-0, la pauză intrând la vestiare cu acest avantaj.
În minutul 55, naționala de fotbal a Elveției irosea o lovitură de la 11 metri, Ricardo Rodríguez nereușind să-l învingă pe portarul campioanei mondiale, Hugo Lloris și, în minutul 57, francezii au restabilit egalitatea pe tabela de marcaj, 1-1, prin Karim Benzema, iar în minutul 59, tot el aducea Franța, pentru prima dată în acest joc, în avantajul scorului, 2-1.
În minutul 75, Paul Pogba mărea avantajul Franței, înscriind un gol, spectaculos, 3-1, dar nu a reușit să închidă tabela de marcaj a stadionului bucureștean la acest scor, elvețienii reducând diferența în minutul 81 prin Haris Seferović, iar în minutul 90, Mario Gavranović restabilea egalitatea scorului, 3-3 și trimitea jocul în prelungiri.
De-a lungul celor 90 de minute ale acestei partide, Franța a părut o echipă vlăguită, fără claritatea ofensivă, siguranța cu care francezii s-au văzut calificați după 3-1 e posibil să fi avut un impact negativ asupra evoluției lor mai departe, iar cum Elveția nu era chiar echipa care să depună armele... .
Cu două minute înainte de finalul jocului, în minutul 88, antrenorul echipei „Cocoșului Galic”, Didier Deschamps, efectuează o schimbare surprinzătoare în echipa Franței, îl înlocuiește pe atacantul Antoine Griezmann, cu mijlocașul Moussa Sissoko, reducând ofensiva, sigur, cu gândul că meciul este deja jucat și nu se mai poate întâmpla nimic.
Ultima ocazie a celor 90 de minute a fost a francezilor, Kingsley Coman trimite balonul în bara transversală a porții Elveției, astfel încheind o primă parte spectaculoasă.
Au urmat prelungirile, dar cum de-a lungul celor 30 de minute de joc din prelungiri, niciuna dintre cele două echipe nu va mai înscrie, deși au fost câteva bune ocazii, cele mai multe de partea francezilor, s-a trecut la executarea loviturilor de la 11 metri. Kylian Mbappe a ratat ultima lovitură de la 11 metri, iar pentru că Admir Mehmedi, fotbalistul din naționala Elveției care a executat înaintea lui 11 metri, a marcat, Elveția s-a impus în fața Franței după loviturile de departajare, 5-4 și a obținut calificarea în „sferturi”, realizând marea surpriză a optimilor de finală.
Kylian Mbappe, prin nereușita sa, avea să confirme o mai veche zicere legată de penalty-uri, cum că acestea nu se ratează, ci se apără de către portari, portarul Elveției, Yann Sommer, ghicind colțul pe care atacantul campioanei mondiale avea să execute lovitura și respingând cu mâna balonul care se pregătea să poposească în plasa porții sale.

Anglia - Germania, meciul atât de mult așteptat în optimile de finală, s-a disputat pe gazonul Templului Fotbalului londonez, „Wembley”, iar la finalul celor 90 de minute, Anglia a obținut calificarea în „sferturi”. Nu a fost unul dintre cele mai spectaculoase meciuri de până acum de la EURO 2020, dar a fost o dispută de angajament care a purtat o uriașă încărcătură pentru ambele combatante.
Prima repriză a semnat câte o ocazie uriașă de ambele părți. Mai întâi Timo Werner, în minutul 34, nu a reușit să-l învingă pe Jordan Pickford dintr-o poziție ideală și apoi Harry Kane, în minutul 90+2, a făcut o preluare în plus în fața porții și a irosit șansa primului său gol la Campionatele Europene.
Momentul decisiv al partidei s-a petrecut în minutul 69 la intrarea pe teren a omului pe care toată Anglia îl cerea în echipa de start. La doar câteva minute distanță, Jack Grealish a așteptat perfect momentul urcării lui Luke Shaw pentru a-i pasa și a-l pune în poziție ideală pentru o centrare în fața porții care s-a și finalizat cu gol. 1-0 în minutul 75 din gheata omului care a copilărit în apropierea stadionului „Wembley” și care toată viața a visat la un asemenea moment, Raheem Sterling. Zece minute mai târziu, minutul 86, același Grealish i-a pus mingea pe cap lui Harry Kane cu o centrare perfectă în mijlocul careului, iar Kane marca primul său gol la un campionat european pentru Anglia. Deznodământul acestei partide ar fi putut fi însă altul dacă Thomas Müller ar fi reușit să marcheze în minutul 82, în poziție singur cu portarul, dar mingea sa a trecut puțin pe lângă poartă în agonia fanilor germani.
Fără să practice un joc spectaculos, Anglia obține calificarea în „sferturi” și, fără vreun gol încasat la acest turneu final al EURO 2020, își continuă drumul spre finala pe care nu a disputat vreodată la vreun turneu final de Campionat European.

Ultimul meci al optimilor de finală a fost unul anost, Suedia - Ukraina nereușind să se ridice prin evoluția lor la nivelul partidelor disputate între Croația și Spania și Elveția și Franța, dar, la finalul jocului de pe gazonul stadionului „Hampden Park” din Glasgow, am bifat o altă surpriză, calificarea, pentru prima dată în istoria participărilor sale la EURO naționala de fotbal a Ukrainei s-a calificat în sferturile de finală.
Suedia pornea favorită după jocul extrem de bine așezat în defensivă și a încercat să controleze disputa, dar s-a văzut condusă încă de la jumătate primei reprize la șutul puternic în diagonală al lui Oleksandr Zinchenko, minutul 27, din pasa genială cu exteriorul venită de la Andrii Yarmolenko. Suedezii au răspuns înainte de pauză prin Emil Forsberg, minutul 43, și au reușit să restabilească egalitatea, 1-1, iar la câteva minute după pauză ambele echipe au nimerit bara, prin Sergiy Sydorchuk, Ukraina, minutul 55 și Emil Forsberg, Suedia, minutul 56, pentru ca Forsberg să mai zdruncine o dată bara transversală cu un șut puternic din afara careului, în minutul 69. Meciul a curs în același ritm în care ambele echipe și-ar fi dorit mai mult, dar niciuna nu era capabilă să schimbe ceva și inevitabil s-a ajuns la reprize de prelungiri.
În minutul 98, Suedia rămâne în inferioritate numerică, Marcus Danielsson primind cartonașul roșu pentru intrarea asupra atacantului Artem Besedin, abia intrat pe teren de câteva minute. Ucrainenii, cu gândul doar să împingă meciul până la loteria penalty-urilor înaintea acestei faze, au văzut oportunitatea omului în plus și au încercat să găsească golul care să-i scape de emoțiile loviturilor de departajare. Insistența le-a fost răsplătită în prelungirile prelungirilor la centrarea lui Oleksandr Zinchenko care l-a găsit perfect în careu pe Artem Dovbyk pentru o calificare istorică. Astfel, Ukraina obține calificarea în „sferturi”, impunându-se cu 2-1 în fața Suediei, echipa care a încheiat Grupa E pe primul loc și, prin victoria obținută cu 3-2 în fața Poloniei, a oferit o mână de ajutor Ukrainei să acceadă în faza „optimilor” de pe locul 3 al grupei C, „naționala” antrenată de fostul „Balon de Aur” a lui A.C. Milan, Andrii Schevchenko, având acum șansa să opună rezistență în fața Angliei, pe gazonul stadionului „Olimpico” din Roma.

În sferturile de finală ale EURO 2020, urmează să se dispute următoarele jocuri:

Elveția - Spania, 2 iulie, ora 19, Stadion „Krestovski” din Saint-Petersburg;

Belgia - Italia, 2 iulie, ora 22, Stadion „Allianz Arena” din München;

Republica Cehă - Danemarca, 3 iulie, ora 19, Stadion „Baki Olimpiya” din Baku;

Ukraina - Anglia, 3 iulie, ora 22, Stadion „Olimpico” din Roma.

Cornel Seracin