Ultima etapă din faza grupelor a fost una care a lămurit calificatele în faza următoare, runda decisivă, optimile de finală ale competiției urmând să fie disputate de 16 dintre cele 24 de echipe care au luat startul acestui „european” întârziat.
În cele 12 meciuri jucate în ultima etapă din faza grupelor, echipele în competiție au marcat un total de 39 goluri, astfel că, după faza grupelor, EURO 2020 are bifate un total de 94 goluri.

În Grupa A, ceea ce am anticipat după etapa a doua, nu a fost deturnat. Italia a încheiat grupa pe primul loc, fără gol primit, dar cu un total de 7 goluri marcate și maxim de puncte, 9. Ultimul joc din grupă al echipei antrenate de Roberto Mancini s-a disputat împotriva echipei care, în trecuta ediție a turneului final a jucat în semifinale, Țara Galilor, fiind eliminată atunci de viitoarea câștigătoare a turneului din Franța, Portugalia, 0-2. Deși nu s-au întrebuințat la fel cum au făcut-o în primele două jocuri din grupă, italienii au avut și în acest ultim joc o evoluție bună, în care, parcă s-a întrezărit intenția lor de a-și conserva energiile pentru runda eliminatorie. Sigur, până la urmă s-au impus la limită în fața galezilor, 1-0, unicul gol al acestui meci fiind înscris de mijlocașul Matteo Pessina, în minutul 39, care a reușit să trimită mingea în plasa porții adverse din interiorul careului, după o lovitură liberă bine executată de un coechipier.
Echipa galeză a irosit două bune ocazii de a înscrie, în minutul 34, prin Joe Rodon, care a reluat cu o lovitură de cap de lângă punctul cu var, spre centrul porţii adverse, însă mingea a fost respinsă de Gianluigi Donnarumma, iar a două bună ocazie a fost bifată în minutul 61, când Daniel James a centrat bine dintr-o lovitură liberă, dar unul dintre fundaşii italieni a respins mingea și a îndepărtat pericolul.
De remarcat că Italia a irosit multe ocazii de a marca, iar în minutul 65 a bifat o bară, prin Andrea Belotti. Țara Galilor a evoluat, din minutul 55, în inferioritate numerică, Ethan Ampadu fiind eliminat, după ce i s-a arătat, de arbitrul Ovidiu Hațegan, cartonașul roșu, în urma unei intrări oribile asupra unui adversar.
În celălalt joc al grupei s-au întâlnit, pe gazonul stadionului din Baku, „Bakı Olimpiya”, Elveția și Turcia, după echipe care nu mai aveau nimic de pierdut în această etapă și care au jucat pentru a obține victoria, doar trei puncte putându-le asigura calificarea din această grupă. Elveția s-a dovedit a fi echipa mai inspirată, la finalul celor 90 de minute impunându-se cu 3-1, turcii reușind singurul lor gol la acest turneu și încheind grupa pe ultimul loc, cu zero puncte.
Prin golurile marcate de Haris Seferović, minutul 6, Xherdan Shaqiri, minutele 26 și 68, Elveția a încheiat grupa pe locul 3, cu 4 puncte și a obținut calificarea în faza „optimilor”. Turcii au marcat singurul lor gol din acest turneu final, prin İrfan Can Kahveci, minutul 62.


Grupa B și-a stabilit calificatele în „optimi”, două echipe urcând din această grupă mai departe.
Deși se părea că Danemarca va fi eliminată de la acest turneu, încă din faza grupelor, fotbaliștii danezi au reușit să se mobilizeze foarte bine în ultimul lor joc din faza grupelor și să administreze Rusiei un scor sever, 4-1, care a calificat „naționala” nordică în faza următoare. La capătul unui joc în care fotbaliștii danezi au evoluat pentru colegul lor aflat în suferință, Christian Eriksen, și pentru întreg Regatul Danemarcei, imposibilul a fost atinse, naționala de fotbal care reprezintă țara situată în cea mai mare parte din Peninsula Iutlanda, s-a clasat pe locul 2 în Grupa B.
Nordicii au deschis scorul printr-un gol superb înscris de Mikkel Damsgaard, în minutul 38, apoi, după pauză, prin Yussuf Poulsen, minutul 59, Andreas Christensen, minutul 79 și Joakim Mæhle, minutul 82, au marcat de alte trei ori în poarta apărată de Matvey Safonov. Singurul gol al Rusiei în acest joc a fost marcat de Artem Dzyuba, din lovitură de la 11metri, în minutul 70. Jocul s-a disputat pe gazonul stadionului „Parker” din Copenhaga.
Belgia s-a impus cu 2-0 în fața Finlandei, echipa nordică, la prima ei participare la un turneu final de Campionat European, nereușind să depășească faza grupelor, după ce s-a clasat pe locul 3, dar a practicat un joc curajos în care contraatacul a ieșit mai mult în evidență, fotbaliștii finlandezi fiind foarte periculoși pe faza contraatacului. Belgia a încheiat grupa pe primul loc, cu maxim de puncte, 9, golurile echipei de fotbal a Belgiei fiind înscrise de în repriza a doua, primul fiind un autogol al portarului finlandez, Lukáš Hrádecký, în minutul 74, iar al doilea purtând semnătura lui Romelu Lukacu, în minutul 81. Meciul s-a disputat pe gazonul stadionului „Krestovski” din Sankt-Petersburg.


Olanda a fost o altă echipă care a încheiat faza grupelor cu maxim de puncte, 9, obținând, din trei jocuri, tot atâtea victorii în Grupa C. În ultimul ei meci din faza grupelor, „Portocala mecanică” a întâlnit, pe gazonul stadionului „Johan Cruijff Arena” din Amsterdam, Macedonia de Nord, o echipă aflată și ea la prima participare la un turneu final de Campionat European.
După 20 de ani de la debut și cu misiunea de a conduce naționala la un turneu final îndeplinită, Goran Pandev și-a anunțat retragerea de la echipa națională a Macedoniei de Nord la aproape 38 de ani, după 122 de meciuri cu 37 de goluri marcate. Olandezii l-au întâmpinat, înaintea meciului, cu un tricou al Olandei inscripționat cu numele său și cu numărul de meciuri internaționale.
La capătul celor 90 de minute ale disputei, Olanda s-a impus cu 3-0, prin golurile marcate de Memphis Depay, minutul 24, Georginio Wijnaldum, minutele 51 și 58. Echipa Macedoniei de Nord a introdus de două ori balonul în plasa porții lui Maarten Stekelenburg, dar din poziții de off-side, brigada arbitrilor din România, ce la avut la centrul pe Istvan Kovacs, anulând conform prevederilor regulamentului de fotbal reușitele.
Ukraina și Austria s-au confruntat în ultimul lor joc din faza grupelor, la București, pe gazonul stadionului „Național Arena”, iar la final, Austria s-a impus la limită, 1-0, prin golul marcat de Christoph Baumgartner, în minutul 21. O evoluție diferită, mult inferioară a Ukrainei, în comparație cu precedentele două jocuri din grupă, ofensiva austriecilor luând prin surprindere jucătorii antrenați de Andriy Shevchenko.
Autorul golului naționalei de fotbal a Austriei, Christoph Baumgartner, la doar 21 de ani, devine cel mai tânăr marcator de la acest turneu final și, totodată, cel mai tânăr marcator din istoria Austriei la un turneu final de Campionat European de fotbal.
Austria, cu un total de 6 puncte, s-a clasat pe locul doi în clasamentul final al grupei C și a obținut calificarea în faza următoare a competiției, iar Ukraina, cu ceva emoții, de pe locul 3, cu 3 puncte, golaveraj negativ, 4-5, s-a calificat în „optimi”.

În Grupa D, naționala de fotbal a Angliei s-a clasat pe primul loc și a obținut un total de 7 puncte, după cele trei jocuri. Fără prea multă întrebuințare, „Albionul” nu a prea fost la înălțime în faza grupelor, englezii fiind destul de zgârciți la capitolul goluri, dar și la capitolul spectacol. Poate că, în cele trei jocuri susținute până acum, Anglia a arătat în câteva rânduri că este clădită să joace în echipă, jocul de pase al fotbaliștilor antrenați de Gareth Southgate, scoțând în evidență acest fapt, dar mai mult... .
În ultimul ei meci din grupă, Anglia a învins la limită Cehia, 1-0, unicul gol al jocului fiind înscris Raheem Sterling, în minutul 12. Cehii au dat semne de revenire cu câteva ocazii importante în finalul primei reprize, dar scorul a rămas neschimbat până la fluierul final al meciului, iar în partea secundă nicio echipă nu a reușit să trimită un singur șut pe spațiul porții. Republica Cehă s-a calificat în „optimi” de pe locul 3 al grupei, după ce, până la etapa a treia a fost lider în grupă. Jocul s-a disputat pe gazonul stadionului „Wembley” din Londra.
Scoția și Croația au fost „condamnate” să câștige pentru a se califica mai departe, un rezultat de egalitate la capătul jocului lor trimițându-le pe amândouă acasă. Scoțienii au început meciul în ofensivă, dar apărarea i-a trădat încă din minutul 17, când Nikola Vlašić aducea Croația în avantaj. Tot în urma unei neatenții în defensivă a venit și golul egalizator marcat de Callum McGregor, în minutul 42. La pauză, scorul era egal, 1-1, ambele echipe fiind eliminate.
Repriza a doua a început cu scoțienii în atac, dar cei care au marcat au fost fotbaliștii vicecampioni mondiali, Croația revenind în avantaj după ce „Balonul de Aur” din 2018, Luka Modrić, avea să înscrie în minutul 62 unul dintre cele mai frumoase goluri de până acum ale acestui turneu, în urma unei execuție cu exteriorul care a trimis balonul aproape de vinclul porții scoțiene. Croația prelua conducerea scorului pe gazonul stadionului „Hampden Park” din Glasgow.
După primirea golului, „scoții” continuau să spere, cei care aveau să înscrie au fost tot croații. În minutul 77, Ivan Perišić înscria pentru vicecampioana mondială la fotbal și o califica sigur de pe locul doi al clasamentului grupei D.

În Grupa E, Suedia a ocupat primul loc, ultimul ei joc din această fază fiind unul în care echipa Poloniei a reușit să revină spectaculos, egalând la doi.
Emil Forsberg avea să deschidă scorul pentru Suedia, în minutul 2, la capătul unei acțiuni individuale, iar în minutul 59, tot el avea să majoreze avantajul echipei scandinave, 2-0. Robert Lewandowski, în minutul 61, reducea diferența scorului, iar în minutul 84, tot el restabilea egalitatea scorului, 2-2.
Polonezii au continuat să spere într-un rezultat care să-i califice, au desfășurat un joc ofensiv, dar cei care au marcat decisiv au fost suedezi, în minutul 90+4, Viktor Claesson consfințea victoria Suediei și, odată cu această victorie, clasarea echipei scandinave pe primul loc în Grupa E, cu un total de 7 puncte, golaveraj pozitiv, 4-2.
Spania și Slovacia au susținut ultimele lor meciuri din grupa E, Slovacia, ultimul ei meci de la acest turneu final. Dacă în precedentele două confruntări, Spania nu a obținut rezultatele scontate, încheind la egalitate, 0-0 și 1-1, în acest ultim meci al ei din grupă, a arătat, prin scor, asemeni unei „Furia Roja”, administrând Slovaciei cinci goluri, fără a primi vreunul.
Slovacii au vizat o remiză în acest joc, încercând să urmeze, în defensivă, stilul Suediei, dar defensiva lor a început să dea semne de slăbiciune încă din primele minute, intervențiile portarului Martin Dúbravka menținând scorul intact pe tabelă. Portarul lui Newcastle a apărat inclusiv penalty-ul executat de Álvaro Morata în minutul 12, dar în minutul 30 a făcut o gafă incredibilă și, în încercarea de a trimite o minge în afara terenului, a împins-o în propria poartă.
În minutul 45+3, prin golul lui Aymeric Laporte, spaniolii intrau la vestiare cu un avantaj de două goluri în fața slovacilor, 2-0.
În repriza a doua, spaniolii au continuat să înscrie. Mai întâi în minutul 56, prin Pablo Sarabia, apoi în minutul 67, prin Ferran Torres, mijlocașul Juraj Kucka, în minutul 71, introducându-și mingea în propria poarta și consfințind cel mai categoric rezultat din faza grupelor. Spania se impune cu 5-0 pe gazonul stadionului „La Cartuja” din Sevilla și obținea calificarea de pe locul doi din Grupa E.

Ultima grupă, F, a oferit la capătul etapei a treia din faza grupelor, jocuri spectaculoase, cu întoarceri de rezultate și o surpriză, egalul Ungariei împotriva Germaniei, pe gazonul stadionului „Allianz Arena” din München, 2-2. După 11 minute de joc, Ádám Szalai aducea Ungaria în avantaj, 1-0, prima repriză încheindu-se cu acest rezultat. Cu o defensivă așezată pe două linii și cu un bun joc de contraatac, național de fotbal a Ungariei a fost aproape să elimine Germania din această ediție a turneului și să se califice în „optimi”.
Chiar dacă nu a fost echipa care a jucat în meciul contra Portugaliei, Germania, după primirea golului, fotbaliștii nemți rămânând calmi și continuându-și evoluția printr-un joc de posesie, în încercarea lor de a găsi spații în defensiva aglomerată a ungurilor.
În minutul 66, portarul naționalei de fotbal a Ungariei, Péter Gulácsi a greșit când a anticipat ieșirea pentru a respinge un balon, Hummels a deviat balonul pentru Kai Havertz, iar mijlocașul din Aachen a îndeplinit o simplă formalitate și a introdus balonul în plasa porții ungurilor, 1-1.
Abia s-a reluat jocul de la centrul terenului, nemții nu se grupează bine în apărare, menținându-și euforia golului egalizator, iar pe atacul Ungariei, András Schäfer readuce naționala maghiară în avantaj, 2-1. Și după încasarea acestui gol, fotbaliștii naționalei Germaniei și-au menținut calmul, au continuat să plimbe mingea de-a lungul careului maghiar, iar în minutul 84, Leon Goretzka a restabilit egalitatea scorului, 2-2, consfințind rezultatul final al acestei spectaculoase confruntări.
În celălalt meci al grupei, la Budapesta, pe gazonul „Puskás Aréna”, Franța și Portugalia au oferit ultima lor reprezentație din faza grupelor. La finalul celor 90 de minute, scorul a fost egal, 2-2, ambele echipe obținând calificarea în „optimi”, Franța, de pe primul loc, cu 5 puncte, iar Portugalia, de pe locul 3, cu 4 puncte, cu același număr de puncte ca al Germaniei, care a încheiat grupa pe locul 2, portughezii suferind cu o înfrângere în fața nemților, 2-4.
În meciul contra Franței, campioana europeană, Portugalia, avea să deschidă scorul în fața campioanei mondiale, prin Cristiano Ronaldo, din lovitură de la 11 metri, în minutul 31. Prin Karim Benzema, tot din lovitură de la 11 metri, Franța a restabilit egalitatea scorului în minutul 45+2.
La reluarea jocului, Karim Benzema aducea Franța, pentru prima dată în acest meci, în avantaj, în minutul 47, însă Cristiano Ronaldo, în minutul 60, din lovitură de la 11 metri, avea să consfințească rezultatul final al acestui joc, cele două campioane încheind și de această dată nedecis meciul lor la finalul celor 90 de minute.
Meciul dintre Franța și Portugalia a fost la înălțime, și la propriu, și la figurat. Pe teren, cele două combatante aveau să marcheze, fiecare, câte două goluri într-o remiză, de această dată cu patru reușite, iar din spațiu, astronautul francez Thomas Pesquet, de pe Stația Spațială Internațională de la aproximativ 400 de kilometri distanță de pământ, a vizionat acest joc pe o plasmă amplasată în Stația Spațială Internațională ce se afla pe orbita Terrei.

După faza grupelor, cele 16 echipe calificate au pășit în optimile de finală, urmând să joace între 26-29 iunie, la Amsterdam, Londra, Budapesta, Sevilla, Copenhaga, București și Galsgow, după cum urmează:

Țara Galilor - Danemarca, 26 iunie, de la ora 19, la Amsterdam, pe gazonul stadionului „Johan Cruijff Arena”;


Italia - Austria, 26 iunie, de la ora 22, la Londra, pe gazonul stadionului „Wembley”;


Olanda - Republica Cehă, 27 iunie, de la ora 19, la Budapesta, pe gazonul stadionului „Puskás Aréna”;


Belgia - Portugalia, 27 iunie, de la ora 22, la Sevilla, pe gazonul stadionului „La Cartuja”;


Croația - Spania, 28 iunie, de la ora 19, la Copenhaga, pe gazonul stadionului „Parken”;


Franța - Elveția, 28 iunie, de la ora 22, la București, pe gazonul stadionului „National Arena”;


Anglia - Germania, 29 iunie, de la ora 19, la Londra, pe gazonul stadionului „Wembley”;


Suedia - Ukraina, 29 iunie, de la ora 22, la Glasgow, pe gazonul stadionului „Hampden Park”.

Cornel Seracin