Campioana României la rugby, Timișoara Saracens S.C.M. U.V.T., a suferit o înfrângere la scor în prima etapă a grupei întâi din ediția 2018/2019 a European Rugby Challenge Cup în fața echipei galeze Newport Dragons, 17-54.

Meciul disputat pe gazonul Arenei „Dan Păltinișanu” a fost unul spectaculos, rugby-știi ambelor echipe au făcut multă risipă de energie pentru a-și adjudeca victoria. Totuși, evoluția echipei bănățene, pentru a doua oară prezentă în această competiție europeană, a fost una plină de aplomb, în fața experimentatei echipe galeze, diferența de scor, înregistrată la finalul confruntării pe tabela de marcaj, nefiind, parcă, întru totul cu realitatea de pe terenul de joc. 

Echipa galeză Newpor Dragons este una dintre cele patru echipe regionale profesioniste de rugby din Țara Galilor și joacă în Liga Pro14, o competiție anuală a sindicatelor de rugby care implică echipe din Irlanda, Italia, Scoția, Africa de Sud și Țara Galilor, una dintre cele trei ligi profesionale majore din Europa (împreună cu Premiershipul englez și Top 14 francezilor).

Newpor Dragons s-a format în anul 2003 ca urmare a introducerii echipelor regionale de rugby din Țara Galilor, iar în ediția 2003/2004 a Ligii Celtice a încheiat pe locul 3, iar în ediția următoare, pe locul 4. În anul 2007, Newport Dragons a ajuns în semifinalele Cupei Europene Challenge, pierzând în fața francezilor de la ASM Clermont Auvergne, 29-46. 

Echipa campioană a României a început foarte bine disputa împotriva echipei galeze, iar din minutul 3 conducea cu 3-0, printr-o lovitură de penalitate convertită de Luke Samoa. 

Rugby-știi lui Newport Dragons au declanșat un forcing, iar din minutul 10 au preluat conducerea pe tabela de scor. Taloner-ul Elliot Dee a reușit un prim essai, iar mijlocașul la deschidere Josh Lewis a reușit conversia, scorul devenid favorabil oaspeților, 3-7. 

Campionii României au revenit în joc, odată cu essai-ul reușit de Jack Umaga, în minutul 22. Conversia essai-ului a aparținut lui Luke Samoa, iar scorul devenea, din nou, favorabil echipei timișorene, 10-7. După cum evolua situația pe tabela de marcaj, gazdele au lăsat impresia că pot produce surpriza la finalul acestui joc. 

În minutul 27, Luke Samoa a ratat o lovitură de penalitate, iar în minutul 32, Leon Brown a punctat cel de-al doilea essai al echipei galeze și cel de-al treilea al acestui meci. Conversia essai-ului a fost reușită de Josh Lewis, iar din minutul 33, Newport Dragons conducea, 10-14. 

Până la finalul primei reprize, oaspeții au mai reușit două essai-uri, prin Elliot Dee, minutul 38 și prin Dafydd Howells, minutul 40. Dacă prima conversie a essai-ului a fost ratată de Josh Lewis, cea de-a doua, același rugby-st al oaspeților a reușit-o, stabilind scorul, după primele 40 de minute ale jocului în favoarea oaspeților, 10-26. Așadar, oaspeții își asiguraseră punctul bonus ofensiv încă din prima repriză. 

În repriza secundă, la mai bine de 10 minute de la începutul ei, oaspeții punctează printr-un nou essai. În minutul 51, Lewis Evans a culcat balonul în terenul de țintă al echipei bănățene,  Josh Lewis reușind conversia, scorul devenind favorabil oaspeților, 10-33.

Din minutul 57, Timișoara Saracens a reușit să reducă diferența, marcând un essai prin Marius Simionescu, 15-33, iar prin conversia essai-ului de către Luke Samoa, scorul devenea 17-33. Au fost ultimele puncte puse pe tabela de marcaj, în acest joc, pentru echipa campioană a României.

Din minutul 66, Valentin Popîrlan a fost eliminat temporar (10 minute, primind cartonaș galben), iar în minutul 68, oaspeții au punctat în urma unui essai de penalizare, 17-40. În minutul 72, Ollie Griffiths a marcat un nou essai pentru oaspeți, conversia reușind-o Josh Lewis, Dragons mărind astfel diferența, 17-47. 

Ultimul essai al jocului a fost marcat de Rhodi Davies, în minutul 79, iar Josh Lewis a reușit conversia, stabilind rezultatul final al jocului, Timișoara Saracens - Dragons 17-54. 

De remarcat că, din minutul 59, George Tătăruș l-a înlocuit pe Randall Morrison, tânărul rugby-st al echipei campioane debutând în European Rugby Challenge Cup. 

Pentru evoluția sa din acest joc, căpitanul echipei Dragons, Elliot Dee, a fost desemnat jucătorul meciului, taloner-ul echipei galeze reușind două essai-uri pentru echipa sa, ambele marcate în prima repriză.

„A fost un joc foarte dur. Știam că va fi greu, pentru că vom juca împotriva unei echipe cu forță fizică. Adversarii ne-au dat un joc dur și s-au dovedit buni alergători. Am avut un plan de joc clar și l-am respectat. Ultima dată când am venit în România a fost foarte frig. Avem un spirit bun în grup și vrem să ajungem în semifinală sau poate în finală, în acest an. Am făcut un joc minunat. Vom sărbători câștigul și vom savura câteva beri”, a declarat, la finalul jocului, taloner-ul echipei galeze, omul meciului, Elliot Dee.

Despre plusul echipei campioane a României în acest meci, căpitanul Vasile Rus consideră că, „Simionescu și Popa Vlăduț, din punctul meu de vedere, sunt plusul. N-am decât să felicit câțiva tineri care astăzi, chiar au jucat foarte bine: Vlăduț Popa, Vlad Nicolau, Marius Simionescu care a intrat extraordinar, marcând și acel essai pe intercepție... Astea-s plusurile noastre pe final, din punctul meu de vedere”.

„Cred că am jucat foarte bine. Am avut noroc că am avut aceste condiții frumoase de jucat. Vremea a fost foarte bună, terenul a fost frumos și greu, așa că a fost ușor pentru noi să jucăm rugby deschis. Cred că am fost foarte mulțumiți de spectacol. Am înscris 50 de puncte, dar și opoziția noastră a fost puternică și am muncit din greu pentru încercările noastre. Cred că trecerea noastră a fost mai bună, am reușit să facem mingea în spațiu larg, linia noastră de conducere, maul-ul nostru a fost foarte puternic și când am câștigat o pedeapsă am dat-o într-un colț și am pus presiune și am obținut puncte. Suntem foarte fericiti”, a declarat la finalul confruntării, antrenorul echipei galeze, Bernard Jackman.

„Cred că am început bine. După cum puteți vedea, este un nivel diferit, intensitate diferită și viteză diferită. Așa că ne-a ajuns la final. Sunt destul de fericit de ceea ce am început, dar nu am reușit să-l ținem acolo pentru cele 80 de minute. Sunt foarte mândru de băieții tineri care au jucat astăzi în echipa pe care o antrenez. Sunt o mulțime de lucruri de care avem nevoie, o mulțime de îmbunătățiri. Noi nu jucăm la acest nivel, dar este o experiență bună de învățare pentru noi. Disciplina noastră trebuie să se îmbunătățească. Sperăm că ne vom putea îmbunătăți săptămâna viitoare. Va fi foarte greu săptămâna viitoare”, a declarat, la finalul jocului, antrenorul echipei timișorene, campioană a României la rugby, Sosene Anesi. 

Echipele de strat au fost:

Timișoara Saracens: Sione Taupaki (Sione Halalilo, minutul 47), Mesake Doge (Samuel Maris, minutul 62) - Eugen Capatina (Andrei Rădoi, minutul 47) - Michael Stewart, Ionut Mureșan (Marius Iftimiciuc, minutul 68) - Vlad Neculau, Vasile Rus (Valentin Poparlan, minutul 51) - Randall Morrison (George Tătăruș 59) - Gabriel Conache - Jody Rose - Jack Umaga, Florin Popa - Cătălin Fercu, Vlăduț Zaharia - Luke Samoa. Antrenor, Sosene Anesi.

Dragons: Brok Harris, Leon Brown (Lloyd Fairbrother, minutul 51) - Elliot Dee (Rhys Lawrence, minutul 68)- Matthew Screech (Cory Hill, minutul 62), Lewis Evans - Ollie Griffiths, Nic Cudd - Ross Moriarty - Tavis Knoyle (Rhodri Davies, minutul 51) - Josh Lewis - Jarryd Sage, Tyler Morgan (Jordan Williams, minutul 51) - Adam Warren, Dafydd Howells - Zane Kirchner (Will Talbot-Davies, minutul 56). Antrenor, Bernard Jackman.

Meciul a fost arbitrat de Pierre Brousset (centru), Adrien Descottes (asistent), Eric Soulan (asistent).

În celălalt meci al grupei 1, pe gazonul stadionului „Franklin's Gardens” din Northampton, echipa franceză ASM Clermont Auverage s-a impus în fața echipei engleze Northampton Saints, 41-20. 

Etapa viitoare, Timișoara Saracens S.C.M. U.V.T. va evolua în Franța, pe gazonul stadionului „Marcel-Michelin”, împotriva echipei ASM Clermont Auverage. Meciul va avea loc sâmbătă, 20 octombrie.

Cornel Seracin